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通用和Waymo在自动驾驶竞赛中为什么依赖盟友?

时间:2018-09-10 15:15:34

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通用汽车位于密西根州奥莱恩镇(Orion Township)的生产线

 

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在自动驾驶汽车开发中,通用这样的汽车厂商具有两大优势:一是熟悉汽车制造流程,二是拥有生产车辆的工厂;而对于硅谷的自动驾驶汽车开发企业,尤其是Waymo,优势在于拥有大量的程序员和雄厚的资金实力。

 

目前,通用和Waymo在车辆开发过程中都会通过盟友帮助处理自身并不擅长的事务。

 

传统汽车厂商宁愿在利润相对较低的产业中继续竞争,也不愿承担几十亿美元的资金风险。日本软银集团(SoftBank)5月31日宣布为通用旗下自动驾驶公司Cruise Automation投资22.5亿美元。Cruise位于旧金山,其日常运营具有相当大的独立性。截至目前,这是自动驾驶产业数额最大的一笔投资,这也表明,尽管与Waymo相比,通用的起步较晚,但依然在这场竞赛中位居前列。这将为通用准备在明年推出无人驾驶网约车业务的目标提供强有力的资金支持,并为通用在资金方面带来巨大灵活性,从而能继续保持Cruise的发展速度。

 

Waymo缺乏的是独立生产汽车的能力。这家科技巨头已于今年5月与菲亚特克莱斯勒汽车公司达成协议,向后者订购6.2万辆Pacifica休旅车。这批车辆将配备Waymo开发的自动驾驶系统。

 

Waymo和通用都需要为这项技术进行投资,但可能在多年内都难以得到回报。Waymo目前并不需要独立生产汽车,而通用可能要在能赚钱的车型上花费大概20亿美元。”

 

软银愿景基金(SoftBank Vision Fund)收购Cruise公司19.6%股份的决定让通用汽车大喜过望。该公司已经从欧洲、印度等庞大的汽车市场撤离,因为在那里为新车型投入的资金回报太小,甚至会出现亏损。

 

只要监管部门同意,软银集团就将分两阶段为Cruise投资。第一阶段投资9亿美元,第二阶段13.5亿美元将在推出自动驾驶汽车服务时提供。

 

自动驾驶汽车耗资巨大,短期内不会有任何收入,并且通用CEO Mary Barra不愿为任何达不到她追求的10%运营利润率的业务进行任何投资。相比起来,Waymo在资金方面受到的束缚比较小,其母公司Alphabet的现金持有量超过1000亿美元。

 

通用在一年内为Cruise投入的资金已经达到10亿美元,而根据这次与软银集团达成的协议,通用将再度增加11亿美元投资。除了帮助通用分担压力之外,这家科技投资巨头还持有网约车公司Uber和滴滴出行的股份,新的联盟有可能会就此建立。

 

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通用对位于奥莱恩镇的装配工厂进行重新配置,为生产自动驾驶版雪佛兰Bolt纯电动汽车(不安装方向盘和踏板装置)做准备

 

尽管对通用来说软银的投资并非必不可少,但该公司的高管们认为,软银集团的加入意味着通用在科技领域得到了认可。近来,软银公司频频出手投资,而且涉猎广泛,其中包括:收购波士顿动力公司(Boston Dynamics);计划在量子计算领域投资1000亿美元;目前正在开发的自动驾驶巴士;甚至准备进军房地产和建筑业。除了为一系列网约车初创公司提供支持以外,软银集团还对英伟达和安谋控股(ARM Holdings)这两家从事自动驾驶芯片制造的供应商进行了投资。对于通用汽车公司,软银集团做好了长期打算,双方商定的股票套现最短期限为七年。

 

随着自动驾驶技术的稳步发展和日趋成熟,对投资者的吸引力正变得越来越大。布鲁金斯学会(Brookings Institution)2017年发布的一份报告列出了自动驾驶领域达成的160份协议,涉及的资金总额达到800亿美元。2017年2月,福特为自动驾驶初创公司Argo投资10亿美元,高调进军这片新兴市场。但这样的大手笔在软银集团的这次投资面前也有些相形见绌。Michael Ronen表示,随着技术的发展,涉及的资金数额也会越来越大。

 

软银投资顾问公司管理合作伙伴Michael Ronen表示,“软银集团看中的是通用对安全性的追求、雄厚的汽车制造实力和令人赞叹的开发速度。Cruise团队完成技术迭代的速度之快令人叹为观止。”

 

通用初次接触这项技术要追溯到与卡耐基梅隆大学(Carnegie Mellon University)合作参加美国国防部高级研究计划局城市挑战赛(DARPA Urban Challenge),但直到两年前,通用选择斥资5.81亿美元收购Cruise,才算真正开始与Waymo展开角逐。在此之后,Cruise这家来自旧金山初创公司的价值一路水涨船高。软银集团对Cruise的估值为115亿美元。

 

不过,通用和Cruise并未明确透露将如何运营自动驾驶服务,尤其是考虑到他们缺乏广阔而成熟的网约车网络,难以为自动驾驶汽车提供用武之地。通用与Lyft曾在2016年1月宣布建立合作,不过有报道称,双方的关系已经趋于冷淡。

 

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配备了Waymo自动驾驶系统的克莱斯勒Pacifica休旅车

 

在通用获得20多亿美元投资的同时,Waymo也在购置新的车辆。根据与菲亚特克莱斯勒公司达成的最新协议,Waymo现有的克莱斯勒Pacifica自动驾驶车队规模将扩大一百倍。这批新车将在今年晚些时候推出的无人驾驶网约车服务中充当中坚力量。

 

Waymo公司CEO John Krafcik常说:“我们不是在制造汽车,而是要创造更出色的驾驶者。”这句话成为了Waymo软件和传感器套件的销售口号。很多专家都认为Waymo拥有目前最先进的技术。这句话也向汽车产业传达了一个信号,可以确信Waymo并没有计划独立生产汽车。

 

所以,Waymo选择用克莱斯勒Pacifica和捷豹I-Pace等现有车型来建立车队,为推出无人驾驶服务做准备。至少在目前,Waymo的做法是将自动驾驶软件集成到传统车辆中。通用公司使用的是改装版雪佛兰Bolt汽车,这是一款电量储备更充足的电动汽车,能够应对密集的计算需求。Cruise目前用于道路测试的是第三代车型,并且准备在未来移除方向盘和踏板等装置。

 

Krafcik曾经透露Waymo和本田商讨的合作协议,双方计划打造一款全新设计的车型,用于开展无人驾驶业务。不过自从双方宣布开始谈判以来,这款车型仍然没有浮出水面。

 

早在几年前,当时谷歌自动驾驶汽车部门还没有更名为Waymo,该公司就一直在权衡是否要自主生产车辆,甚至已经制造了一款雏形汽车。不过最终,谷歌的几位联合创始人还是选择与现有汽车厂商合作。2015年,在Krafcik加入谷歌之后不久,该公司就曾寻求与福特商讨一项重大协议。他在今年早些时候透露,由于Alphabet认定这项协议承担的资金风险过大,合作谈判才最终告吹。

 

从某种意义上来说,Waymo的策略就是寻找其他厂商制造能够满足其业务模式需求的汽车,Waymo只是控制有价值的人工智能技术和自动驾驶汽车运行数据。不过,这种模式也可能会发生变化,鉴于Alphabet建立的帝国近来已经开始增加硬件制造业务,包括谷歌自主生产的小型装置和云计算芯片,以及Waymo的传感器,意在进一步增强对产品的控制。

 

对通用来说,不会为了多年后才能获得的收益而承担数十亿美元的资金风险,并且寻找资金实力雄厚的合作伙伴也符合该公司的一贯作风。两家自动驾驶汽车领导者都在一边发挥自己的强项,一边向合作伙伴寻求帮助。

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